COMPANYIES AÈRIES

Willie Walsh, el pilot de les quatre aerolínies

El conseller delegat d’IAG, el grup de Vueling, és conegut per ser aspre i taxatiu

No hi ha millor falca que la mateixa fusta. El sector de l’aviació ha viscut diverses crisis en les últimes dècades, algunes relacionades amb el preu del petroli, d’altres molt més desafortunades, provocades per accidents o atemptats terroristes i, més recentment, amb la possibilitat que l’espai aeri europeu es fragmenti una mica més a causa del Brexit. Són milers els pilots que han passat per aquests moments crítics al llarg de la seva trajectòria professional, però només n’hi ha un que les hagi viscut primer des de la cabina d’un avió i després des del comandament de quatre aerolínies.

L’irlandès Willie Walsh (Dublín, 1961) va començar amb 17 anys com a pilot d ’Aer Lingus, una companyia aèria que després, havent passat ja per diversos càrrecs executius, va acabar dirigint l’any 2001 quan estava a punt de fer fallida. Walsh és ara conseller delegat d’IAG, el hòlding que aglutina British Airways, Iberia, Vueling i, des de fa menys d’un any, la mateixa Aer Lingus.

Abans d’asseure’s a la cadira de conseller delegat d’IAG, aquest pilot ja deixava veure les ganes de fer-se sentir quan va ser cap de negociacions del sindicat de pilots Ialpa, l’equivalent irlandès del Sepla. Dècades després, ja des de l’altra banda, la voluntat de pressionar en defensa dels seus interessos no s’ha diluït ni una mica. Walsh també és president de IATA, el lobi que avui dia parla en nom de 256 aerolínies.

“La meva tasca és tenir èxit amb els negocis, m’agraden els polítics però no m’influeixen”, deia fa pocs mesos en una entrevista a l’ Abc. Walsh no només és aspre i taxatiu en les seves intervencions en públic. No va faltar mai polèmica en la gestió que va fer primer d’Aer Lingus i després de British Airways, una companyia que va comandar a partir del 2005 i fins al 2011.

Per reflotar Aer Lingus va reduir costos un 30% i la va convertir en una low cost a imatge de Ryanair, fins i tot va retallar en la neteja dels avions. I així es va posar en contra pilots i tripulants, que van fer vaga durant tres dies. Però va aconseguir evitar la fallida. El que no va aconseguir va ser que el govern irlandès, primer accionista d’Aer Lingus, tragués a borsa la seva part, i va acabar abandonant l’empresa.

Va ser després d’aquest episodi que Walsh va arribar a British Airways, just quan començava l’auge del baix cost i s’encaria el preu del petroli. A British va seguir un camí similar i va aplicar una política de costos restrictiva que li va costar nombrosos conflictes laborals. Tot i això, amb ell al capdavant, l’empresa va aliar-se amb Iberia i va néixer IAG, que després ha absorbit Vueling. Fins i tot ha aconseguit tancar el cercle i fer que Ryanair es desprengués de la seva porció a Aer Lingus i quedar-se-la.

Al mateix temps, Walsh és l’home a qui Alex Cruz ha aconseguit convèncer. L’antic president i conseller delegat de Vueling també destacava per ser contundent i taxatiu i per esprémer al màxim l’operativa. Una política que ha portat al col·lapse de l’aeroport del Prat les últimes setmanes, però que no ha rebut cap mena de comentari, ni de suport ni de reprovació, de Walsh, que no deixa de ser el responsable, en última instància, de Vueling.