BÀSQUET - NBA

El rei LeBron es nega a abdicar

El jugador condueix els pitjors Cavs dels últims anys a les finals

Mai abans havia estat acompanyat per un equip tan dolent. Alguns fins i tot s’han referit als Cleveland Cavaliers actuals com els Washington Generals, la franquícia que es va fer famosa per perdre eternament contra els Harlem Globetrotters, però LeBron James va liderar una històrica victòria contra els Boston Celtics (79-87) que li permetrà disputar la seva vuitena final consecutiva de la NBA. L’aler dels Cavs va sumar 35 punts, 15 rebots i 9 assistències en el setè i definitiu partit de la final de la Conferència Est. "'Setè partit' són les dues millors paraules del món de l’esport", va recordar el jugador d’Akron abans del duel decisiu. Ningú competeix com ell quan tot està en joc. La gesta tan sols li va permetre descansar 2 dels últims 96 minuts d’una eliminatòria que serà recordada durant anys i panys.

Mentre continua acostant-se als registres de Michael Jordan, LeBron James vol accentuar el valor dels seus companys d’equip, però no ho té fàcil, ja que la seva incidència en el joc està sent aclaparadora. "Crec que la gent que mai ha jugat a bàsquet, que mai ha practicat esports en equip, no ho entendrà, però per aconseguir l’èxit com a equip hi ha d’haver un esforç de tot l’equip. Ens hem trobat amb molts titulars quan hem guanyat, empatat o perdut. En qualsevol dels casos, l’èxit arriba perquè som un equip. Vaig aprendre això la primera vegada que vaig agafar una pilota de bàsquet amb nou anys i vaig jugar un bàsquet organitzat, en equip. Veus tots els que dubten, les persones que mai han trepitjat una pista, que mai han jugat a bàsquet, que mai s’han posat una samarreta sense mànigues i pantalons curts, que mai han jugat res organitzat i que sempre intenten matar els meus companys d’equip, però jo sempre crec en aquest joc perquè el bàsquet sempre ha cregut en mi i aquesta és la raó per la qual som a les finals, perquè els meus companys han jugat un partit espectacular", va deixar anar minuts després d’eliminar els Celtics.

LeBron porta anys desmuntant els tòpics que l’acompanyen d'ençà que tenia 16 anys i va protagonitzar, primer, la portada de la revista ‘Slam’ i, després, les de ‘Sports Illustrated' i 'ESPN'. L’acusaven de ser egoista, de només ser virtuós físicament i de no ser un guanyador. Ha viscut acostumat a ser el centre de totes les mirades. En l'èxit, però sobretot en el fracàs. Ningú acumula més 'haters' que ell. Cap esportista del món competeix amb la mateixa pressió que ell. Bona part de l'exigència se la va començar a generar ell quan es va autoproclamar 'L’escollit' . La resta li ha vingut imposada des de fora. Comparat permanentment amb Michael Jordan, va trigar nou temporades a aixecar el títol de campió. A ell –i als seus crítics– li va semblar una eternitat, però l'èxit li va arribar als 27 anys, un any abans que al mític escorta dels Chicago Bulls. Des que els aficionats pagaven 300 dòlars per veure els seus partits amb l'institut de St. Vincent - St. Mary, un centre que es va veure obligat a traslladar els seus enfrontaments al pavelló de la Universitat d'Akron, cap altre esportista ha generat més expectació que LeBron, que supera els 41 milions de seguidors a Twitter.

José Manuel Calderón, un dels seus companys als Cavs, explica que mai havia conegut una estrella tan implicada per fer pinya en un vestidor. "Truca personalment als restaurants per reservar taula per a tot l’equip", confessa el base, que al·lucina amb la versió que s’ha trobat de LeBron James fora de les pistes. L’altra, la de jugador, ja l’havia patit com a rival. James acumula tres anells de campió, però l’últim va ser el més especial. "Cleveland, això és per a tu!" LeBron James va complir fa un parell d’anys la seva promesa i va convertir els Cavaliers, un dels pitjors equips de la NBA, en una franquícia guanyadora. El jugador va acabar amb la maledicció d'una ciutat perdedora que no havia celebrat cap títol professional en els últims 52 anys. L'últim èxit datava del 1964, quan els Cleveland Browns es van endur la NFL. La gesta no va ser senzilla i per aconseguir-la els Cavs es van veure obligats a convertir-se en el primer equip de la història a capgirar un 3-1 en contra en unes finals de la NBA. La remuntada es va produir, a més, contra el conjunt que va protagonitzar la millor temporada regular de tots els temps, els Golden State Warriors del 73-9.

Els Celtics, sense final

Els Cavs són la quarta franquícia en la història que disputa quatre finals NBA consecutives. De fet, fa més de 2.000 dies que no es disputen unes finals sense LeBron. Per aconseguir-ho van haver de desfer-se de Boston, que no havia perdut mai un duel de ‘play-off’ en què havia començat amb un 2-0. El seu saldo acumulat era de 37-0 en aquests escenaris, però els Cavs van tallar la seva ratxa. Aquesta és la 24a eliminatòria consecutiva que guanya LeBron James a la Conferència Est. Les ha guanyat totes des del 2011.

La responsabilitat va rebaixar el rendiment d’alguns jugadors clau dels Celtics, com ara Terry Rozier, Jaylen Brown o Marcus Smart. Tan sols Jayson Tatum, amb 24 punts i 7 rebots, va competir al seu nivell habitual. L’equip de Boston va començar dominant el marcador, però els Cavs van saber recuperar un desavantatge de 12 punts. Tyronn Lue va solucionar la baixa de Kevin Love amb Jeff Green, que va acabar amb 19 punts i 8 rebots.