Descobert, per primera vegada, un planeta en procés de formació

El planeta, a 335 anys llum de la Terra, es troba encara immers en un gruix disc de gas i pols

L'Observatori Austral Europeu (ESO) ha informat aquest dijous que ha obtingut les imatges del que sembla la primera observació directa d'un planeta en formació, immers encara en un gruix disc de gas i pols. El descobriment contribuirà al coneixement sobre com es formen els planetes i permetrà als astrònoms posar a prova les teories actuals amb un objecte observable, segons han explicat fonts de l'ESO.

L'estudi, liderat per Sascha Quanz, ha aconseguit la imatge gràcies al telescopi VLT, que ha permès analitzar el disc de gas i pols que envolta la jove estrella HD100546, situada a uns 335 anys llum de la Terra.

El que sembla un planeta en formació es troba ficat encara en el disc de material que envolta l'estrella i que podria ser en el futur un gegant gasós similar a Júpiter. Segons ha explicat Quanz, si les conclusions de l'estudi són certes, aquesta seria la primera vegada que els científics podran estudiar de forma empírica el procés de formació planetària i la interacció d'un planeta en formació amb el seu entorn original en un estadi molt primerenc. Fins ara, ha puntualitzat Quanz, aquests estudis s'havien realitzat únicament amb l'ajuda de simulacions realitzades amb ordinador.

El nou planeta no seria el primer de formar-se al voltant de l'estrella HD100546, ja que prèviament s'havia detectat l'existència d'un planeta gegant a una distància sis vegades més gran que la que separa la Terra del Sol. El nou planeta, però, estaria situat en les regions exteriors d'aquest sistema, a una distància unes deu vegades superior.


Descartar altres escenaris

D'acord amb les teories actuals, els planetes gegants creixen en captar part de les restes del gas i la pols que romanen després de la formació d'una estrella. Els astrònoms han localitzat diversos fenòmens en la nova imatge que indiquen que això és el que està succeint. Encara que la idea que es tracta d'un planeta en formació és la que més força té, els resultats d'aquest estudi demanen observacions de seguiment per confirmar l'existència del planeta i descartar altres escenaris possibles, han assegurat des d'ESO. Entre altres explicacions, és possible, encara que difícil, que el senyal detectat provingui d'una font de fons o que el nou objecte detectat sigui un planeta totalment format que ha estat expulsat cap a una posició més propera a l'estrella.

Quan es confirmi que el nou objecte detectat al voltant d'HD100546 és un planeta en procés de formació ficat en el seu progenitor disc de gas i pols, es convertirà en un laboratori únic per estudiar el procés de formació d'un nou sistema planetari.