EVOLUCIÓ HUMANA

L’últim ‘Homo erectus’ va viure fa només 108.000 anys

L’home de Java és el primer homínid que va caminar dret i es localitza principalment al Sud-est Asiàtic

Des que Eugène Dubois, metge i naturalista holandès, va trobar les primeres restes del que anomenaria Homo erectus el 1891, tot el que fa referència a aquest homínid està subjecte a controvèrsia. Se sap que caminava dret i que molt probablement es va originar a l’Àfrica fa entre 1,5 i 2 milions d’anys. D’allà hauria migrat al sud-est asiàtic, on s’hauria extingit fa uns centenars de milers d’anys. O no, com suggereix un estudi publicat a la revista Nature. El treball detalla una nova anàlisi de restes trobades el 1930 a l’illa de Java, a Indonèsia. Els resultats revelen una edat que oscil·laria entre els 117.000 i els 108.000 anys.

No és la primera vegada que s’obre un debat científic per mirar d’aclarir l’edat més precisa possible de l’ Homo erectus, considerat l’antecessor dels neandertals i de l’Homo sapiens. El rang d’edats sobre el que hauria estat l’últim representant d’aquests homínids oscil·la entre els 550.000 i els 27.000 anys. Si bé la primera data entra dins de les possibles, la segona quedaria totalment descartada.

La raó de tanta disparitat té a veure, d’una banda, amb l’antiguitat real de les restes fòssils, moltes de les quals s’estan analitzant de nou amb tècniques modernes molt més precises. De l’altra banda, té relació amb mètodes indirectes de mesura, com l’estudi dels estrats de sediments que envolten les restes, de fòssils animals propers o de restes vegetals conservades, com el pol·len.

Les característiques particulars del jaciment de Ngandong sobre el riu Solo, a l’illa de Java, es consideren, ara, les principals responsables d’aquesta confusió científica.

Les conclusions de l’estudi

És en aquest jaciment on el 1930 es van trobar 12 fragments de crani i dos ossos d’una extremitat inferior. Després d’analitzar el jaciment i els seus voltants, Russell Ciochon, de la Universitat d’Iowa, i Kira Westaway, de la Macquarie University de Sydney, a Austràlia, proposen com a definitiva una edat compresa entre els 117.000 i els 108.000 anys. Les dades corresponen tant als fòssils com al llit de sòl on han reposat fins que es van localitzar. Els càlculs, asseguren els autors del treball, indiquen l’edat més precisa dels últims individus coneguts d’ Homo erectus.

L’anàlisi de les dades també revela que les restes corresponen a un grup d’ Homo erectus mort sobtadament per un motiu desconegut a prop de Ngandong. El moment hauria coincidit amb el canvi de les condicions ambientals a mesura que els boscos oberts passaven a ser selva tropical.